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2022年6月16日 (木)

ジョエル・ウィットバーンさん死去の報に寄せて

 ジョエル・ウィットバーンさんが、
2022年6月14日に82歳で永眠されました。

え、誰? 
そう思うかもしれませんね。

え、本当? 
そう感じたのなら全米ヒット・チャートが本当に好きな人なのでしょう。


死去を伝えた記事によると死因は明かされていませんが、
ここのところ体調を崩していたそうです。

39年にウィスコンシンで生まれたウィットバーンさんは、
50年代の初め、12歳の時に母と街に出向いた折に
バスの停留所の売店でビルボード誌に出会い、
ラジオで耳にして胸躍らせたアーティストの広告が全面に掲載され、
新曲の評がたくさん載っていることに惹きこまれ
父親に頼んで出してもらった10ドルで年間定期購読を始めます。
それが1953年10月のこと。

1965年9月のある日(天気は雨だったそうです)、
バック・ナンバーを懐かしく眺めていた彼は、
最初のHot 100
(1位はリッキー・ネルソンの「プア・リトル・フール」)が掲げられた
ビルボード誌(58年8月4日号)を手にし
”すべてがここに集約されている、すばらしいチャートだ”と感じて、
1位の曲名・歌手名・レーベル・チャート動向などのデータを
カードに記録し、以降趣味でそれを続けます。

大手RCAレコードで
販売関係の仕事に就いていたウィットバーンさんは、
ラジオ局に出向くと人々から
彼が持つチャート・データを賞賛されました。
週刊の雑誌として出るビルボードのランクを
資料としてまとめている者は
どこにもいなかったからです。

ウィットバーンさんはビルボード社に電話し
集計されたヒット上位1000曲の、
ガリ刷りのリストを50ドルで譲り受けた時、
もっと整頓されて正確なディスコグラフィーを
アーティスト別にして出版しようと思い立ち、
データ作りを始めて5年後にRCAを退職すると
レコード・リサーチ社を設立し、
1970年に最初のチャート・データ本を発売します。

その後ビルボード社と正式にライセンス契約を結び、
やがてシングルのみならず、アルバムやカントリー、R&Bと
多岐にわたるランキング本へと広げ、
さらには同時期にスタートして人気を博した
ラジオのカウントダウン・プログラムとも提携して
上位40曲に絞った本も企画しました。
そう、ケイシー・ケイスンの『AMERICAN TOP 40』です。

また、良心的復刻レーベルとしてお馴染みのライノ・レコードと組んで
信頼できるヒット・コンピレーション・アルバムも出されます。

レコード・リサーチ社を代表する本『TOP POP SINGLES』の
認知と信頼を得るために
大物アーティストがミルウォーキーに公演でやってくると、
ウィットバーンさんは、ポール・マッカートニーからスティングまで
バックステージに出向いて本を贈呈したそうで、
エルトン・ジョンにこう言われた話は有名です
ー”君のところの本は全部持ってるよ”

 当然、無類のレコード蒐集家でもあり
過去Hot 100入りしたすべての音源を持ち、
2013年の時点で所蔵庫
(その写真が本に載っていて、たまげます)には
20万枚のシングル盤
(およそ1万8000枚はピクチャー・スリーヴだそうです)
がありました。

 1978年に当時のラジオ関東に出入りするようになって程なくして、
私もジョエル・ウィットバーン著『TOP POP SINGLES』の存在を知り、
あまりのありがたさに驚愕して
当時銀座にあった洋書店イエナに行っては
新しいのが出ていないか見張りました。
私風情にはとても高価な書籍でしたが、レコードそのものと同等、
あるいはそれ以上の価値と喜びを与えてくれるのが
ウィットバーン本でした。
それも今日のようにインターネットを用いれば
ほとんどのデータを安価で入手できる時代の到来まで、でしたが。

それでも、何かをひたすら愛し、
永遠に興味と関心を抱き続けることが
人生の日々にとてつもない意義を持つとを教えてくれた、
私にとって代え難い存在のひとりに
ウィットバーンさんが挙げられる事実はまったく揺るぎません。

 彼は自らをこんな風に語っています
ー”私は60%が音楽ファンで40%がチャート分析家。
アーティストの成功の軌跡を追うのが大好きで楽しいし、
毎週興奮しているんだ。
同じような人々は世界中に何百万もいるよ”

  私(たち)がそうです。
  ジョエル・ウィットバーンさん、ありがとうございました。
  あなたがいてくれて、よかった。
                         
                2022年6月15日  記  矢口清治

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